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ıllı Henrietta Swan Leavitt wiki: biografia, edad, pelicula y libro

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La astrónoma «calculadora»


Henrietta nació en Lancaster, Massachusetts, USA, en mil ochocientos sesenta y ocho. Se graduó a los veinticuatro años en lo que ahora es el Radcliffe College, una universidad para mujeres asociada a Harvard. Justo después padeció una horrible enfermedad que le provocó una profunda sordera. Cuando se recobró, empezó a trabajar como voluntaria por año siguiente en el Observatorio del Harvard College. Allá un conjunto de mujeres, llamadas literalmente «calculadoras» (Computadoras de Harvard) efectuaban labores parcialmente mecánicas, como examinar minuciosamente placas fotográficas o bien hacer aburridos cálculos (de ahí su denominación). Cuando la contrataron a tiempo completo trabajaba seis días por semana, siete horas al día, por veinticinco centavos la hora. Dada la temporada, este trabajo de astronomía era poco reconocido y valorado, y en general eran los supervisores quienes se llevaban todo el mérito. En un caso así, el trabajo de Leavitt quedó literalmente eclipsado siendo atribuido a sus superiores, Edward Pickering y en especial Edwin Hubble que, conforme sus biógrafos, era poco dado al trabajo en grupo. Pese a ello, pronto se ganó buenísima reputación entre el personal cualificado del observatorio. Margaret Hardwood la describió como "la mejor psique del observatorio".


Los grandes descubrimientos científicos en ocasiones tienen sus orígenes en el análisis detallado de datos desganados y repetitivos, y en el caso de Henrietta Leavitt efectivamente que de este modo fue. En el estudio de todas y cada una de las placas fotográficas que examinaba, observó cierto patrón en el comportamiento de un género de estrellas variables llamadas Cefeidas, puesto que estas se encontraban en la constelación de Cefeo. Leavitt publicó en mil novecientos doce un trabajo original en el que explicaba que conforme sus datos esas estrellas latían con un ritmo regular y tenían una mayor iluminación intrínseca cuanto más largo era su periodo, lo que parecía ocurrir de una manera bastante predecible. Se titulaba «Periodos de veinticinco estrellas variables en la pequeña Nube de Magallanes».Tenía apenas 3 páginas y también iba firmado por Pickering, si bien comenzaba con la nota «este trabajo ha sido preparado por la Sta. Leavitt».


Un año después se calculó la distancia a ciertas Ceféidas conocidas por otros métodos (como el de la paralaje anual) y de esta manera se pudieron determinar, de forma verdaderamente ocurrente, considerablemente más distancias relativas y absolutas entre unas y otras estrellas merced a los patrones descubiertos por Leavitt. En mil novecientos doce se confirmaron todos esos datos. Existía, al fin, una forma de medir de forma bastante precisa la distancia entre estrellas lejanísimas. En verdad, en mil novecientos dieciocho se calculó el tamaño de la Vía Láctea empleando estos nuevos métodos.


Edwin Hubble fue quien combinó las ideas del trabajo de Leavitt con descubrimientos hechos por otros astrónomos, como los del corrimiento al colorado, para sorprender al planeta en mil novecientos veintitres al descubrir que una mácula turbia perceptible en la constelación de Andrómeda era una gran galaxia compuesta por millones de estrellas y con un diámetro de ciento cincuenta cero años luz, y el objeto más lejano perceptible a simple vista (está a dos,5 millones de años luz de la Tierra). Un año después Hubble pudo aseverar que el cosmos estaba formado no solo por nuestra galaxia, la Vía Láctea, sino más bien por otras muchas galaxias lejanas. A esto prosiguieron otros trabajos que señalaban que el cosmos estaba en expansión y asimismo una primera aproximación a su tamaño.


Todo ello, merced a los patrones elaborados por Leavitt.


Hoy en día se prosiguen utilizando esos datos, patrones y fórmulas relativas a las Cefeidas para estudiar las distancias relativas entre las estrellas y otros objetos estelares: datos tan relevantes como el tamaño de nuestra galaxia, la distancia a estrellas lejanas o bien el tamaño del cosmos están todos basados en los trabajos, observaciones y descubrimientos de Henrietta Leavitt en los comienzos del siglo veinte. Se estima que una de cada diez estrellas variables que los astrónomos conocen hoy fue estudiada primero por Henrietta Leavitt.


Una historia desconocida


La historia de Henrietta Leavitt es ignota para el enorme público. No figura en muchos libros, ni es famosa a pesares de ser una mujer que hizo descubrimientos esenciales en un planeta de astrónomos, de forma tradicional «solo de hombres». Tal como cuenta Ian Lightman en «The Discoveries: The Great Breakthroughs in 20th-Century Science» (se puede ver en Google Vídeo, desde el minuto 31:00 a 47:00), Leavitt no recibió grandes reconocimientos en su día, ni ninguna medalla, ni premio. Pasó a la historia sin que quedasen tras de ella demasiados documentos sobre su vida, una buena parte de la que prosigue siendo un misterio.


En el Observatorio del Harvard College donde empezó a trabajar para el astrónomo Edward Hables Pickering, muchas mujeres como efectuaron trabajos de «calculadoras», en una parte por vocación, en una parte por afición, con lo que ahora equivaldría a unos 8 euros la hora. Literalmente, se les pagaba por trabajar, no por meditar.


Durante su vida, el título profesional de Leavitt fue sencillamente el de «ayudante» (assistant) y misma jamás solicitó que la llamasen de otra manera. Sufrió sordera al poco de empezar su trabajo en el observatorio, que se acentuaría con los años, de tal modo que el silencio la acompañaría el resto de su vida. Murió de cáncer en mil novecientos veintiuno, a los cincuenta y tres años. Como cuenta Lightman, un poco antes había dejado un testamento legando sus recursos y posesiones a su madre. Esta es la lista completa:



  • Una librería y libros, cinco dólares
  • Atril, 1 dólar
  • Mesa, cinco dólares
  • Silla, dos dólares
  • Alfombra, cuatro dólares
  • Mesa de trabajo, cinco dólares
  • Cama con cabecero, quince dólares
  • Dos jergones, diez dólares
  • Un bono por un valor de cien dólares estadounidenses, otro por noventa y seis con treinta y tres dólares americanos, 2 de cincuenta y otro de cuarenta y 8 con cincuenta y seis (Total: trescientos cuarenta y 4 con ochenta y nueve dólares estadounidenses)

En mil novecientos veinticinco, 4 años tras su muerte, el matemático sueco Gösta Mittag-Leffler escribió una carta a Henrietta Leavitt.Su pretensión era proponerla para ser nominada al Premio Nobel por sus trabajos sobre las estrellas variables y los cálculos de las distancias estelares. No obstante, y pues los premios Nobel no pueden ser entregados a título póstumo, jamás llegó a ser nominada.


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